读者反馈

来自豆瓣

不得不说这是一本即很旧又很新的一本书,说它旧,是因为讲的是历史,如果你是一个科普爱好者,那么书中的大部分主题都应该读到过,或者至少听说过。说它新,是因为它的视角很新,你可能知道书中提到的那些史实,但是未必理解为什么会这样,作者带我们从非洲说话的鼓开始,看信息的规模和传播速度,是如何一步步,发展到今天的无处不在和瞬息万变,让我们明白,那些伟人早就的偶然,其实都是必然……这本书里,作译者的地位达到了一种几近完美的平衡。(发表于2013-11-19,作者是TheMonoid

豆瓣《信息简史》专页

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#读书笔记#新书推荐《信息简史》:香农说,把信息当做独立于意义的抽象存在,就可以更加自由地处理它们。这种自由的结果是牺牲掉了赋予信息以价值和目的的意义,把交流化约为一系列嘟嘟声,并且让我们陷入了信息的洪流。信息应该位于人类的心灵而非嘟嘟声中。 http://t.cn/Szaakv(发表于2004年3月13日@三联生活周刊

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其他来源

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人人都应该了解的信息简史
《信息简史》第七章人物、事件、名言收集小感

罗辑思维
2014年第5期

北京人民广播电台故事广播
2016年5月23日18点至19点《读书俱乐部》节目

2013年12月《程序员》杂志

詹姆斯·格雷克(James Gleick)在中国大众读者心中可能还并不能算是十分熟悉的人物,然而他在西方读者中间已经算得上是家喻户晓。格雷克是一名极其重视当代基础科学概念的科普作家,并想方设法地以最通俗的语言,运用最详尽的史料把这些概念传播和普及到民众中去。比如,现在几乎是妇孺皆知的“蝴蝶效应”,就是他在处女作《混沌:开创新科学》中的大胆想象。本来是艰深难懂的“混沌”理论,经由这么一种形象的比喻,一下子就让全世界都明白了它的本质:初始条件的些微不同,在看似固定的迭代过程以后,竟然会引发完全意料之外的结果。

这一回,格雷克考虑的是另一个极其基础,同时又已经无处不在的基础科学概念:信息。这项工作非同小可。如果说,介绍一个大众还尚不熟悉的新概念,其中还可以多少有一些“忽悠”成分的话,那么要把所有人都自以为十分了解的概念加以重新剖析、彻底反思,还要讲出新意、令人信服,真的是容不得半点马虎。然而,格雷克花了整整七年时间,走访了数百位当时健在的科学家和见证人,从图书馆和网络世界中收集了上万条相关的资料,辅以老练的生花妙笔,终于写就了这部厚达600页的洋洋巨著《信息简史》。

原书里面有一个副标题:A History, A Theory, A Flood,字面的意思是“一部历史、一篇理论、一股洪流”。寥寥数字,把人类与信息几千年来的那些事做了一个漂亮的小结。以香农《通信的数学理论》为分界点,人类在前面的几千年是一部对信息的认识史和斗争史。现在人们一说到信息,仿佛就是计算机、就是通信工具、就是网络。但有多少人能够想到,其实我们每天都在使用的语言,却是信息史上最早也是最重要的材料之一呢?现代语言绝大多数都有书面版本,可是从口语发展到有着固定形式的文字,这其中在人类社会中产生的深远影响,对此早已习以为常的当代人甚至会完全意识不到。然而,这个过程却是人类在不自觉的前提下,完成的第一次信息意义上的种族进化。从此以后,人类的知识、艺术和文化传播不再依靠口口相传这样范围有限、变化多端、稍纵即逝的途径,而是有了标准模板。时至今日,是否“识字”仍然是区分基本教育程度的重要依据。把思想建立在带有具体意义的口语,还是抽象文字符号的基础之上,会造成人的思维模式的本质区别。因为文字符号如果进一步抽象,可以在脱离具体意义的前提下,仅靠形式化的推理工具,就得出一般化的结论。凭借着在这方面的高超技巧,古希腊人创立了人类思想的瑰宝——逻辑学,毫不夸张地说,这个学科的诞生才使得人类不再是局部地从一件件具体的事件中收集经验,而是掌握了从理性出发、从一般模式反向地应用于具体实践这样的强大思想工具。很少有人会反思,这个过程会和信息有什么关系,然而站在今天的视角来看,事情就非常清楚了。字母表本身就是信息学概念,而远古的字母原表中的符号个数也是非常符合信息学规律的。而字句发展到逻辑,更加明白地反映了信息演算的原始然而却是完整的形式。

人类对于信息的探索当然不止于此,一方面,对于书面语言本身的整理,构成了词源学和词典编纂学这几大学科。《信息简史》对于英语词典的发展给出了极其难得一见的全面史料,更重要的是,它还揭示了追溯词源和词典编纂这些活动的信息学意义,指出了为何词源永远追溯不尽、词典编纂永无止境的根本原因。另一方面,逻辑学的发展终于成就了计算科学的革命,人类开始尝试将形式化的演算过程机械化。这里面涌现了大量可歌可泣的人物,其代表当然是卢卡斯数学教授、现代计算工具的始祖查尔斯·巴贝奇和“史上第一位程序员”爱达。巴贝奇穷其一生,散尽家财建造了第一部能够勉强工作,但终因历史上材料和思想的局限而以失败告终的自动化机械计算机——分析机。而著名诗人雪莱的女儿爱达,也是冲破了自己的尊贵身份和女性的性别的桎梏,将自动计算技术发挥到了极致,远远地超越了自己身处的时代。此前的一切作品,无论是严肃学术还是科学小品,对巴贝奇和爱达的事迹介绍的详尽程度,都远不及本书,这也是本书弥补上的一个重要的知识空白。让所有人都知道这段历史实在是太重要了,可以说人类就是因为几百年来忽视了这段历史,现代自动计算工具的出现才迟到了这么久。正如书中所说,当后人终于从尘封的资料中发现了巴贝奇的笔记并用现代化的工艺重新建造出完整的分析机以后,才意识到原来现代自动计算机的几乎一切,都已经在巴贝奇的大脑中有过详细的设计蓝图。

在建立了基本的信息表达工具——书面语言以后,人类就开始了信息传播,也就是通信的尝试。《信息简史》同样花费了大量笔墨来描述原始电报这样现在看来简陋到简直可笑的工具,是怎么样一点点地发展起来,而在发展的过程中又有着怎样的各种失败尝试和奇闻轶事,直到现代意义上的电报、电话等等问世。这些详尽的史料除了很有趣味性以外,更重要地作用是说明人类在信息的理性认识和工具制造历史上,决不是一下子就达到了很高的程度,而是有着很艰难、很曲折的过程在的。而这样的艰难和曲折,也并非偶然:这才是真实的认识规律,而人类的进步也只能是这样从简单到复杂、从慢到快地进行。

一切万事俱备——既有了像电话和无线电这样的实践工具,又有了密码学和现代逻辑的思想工具的条件下,上帝终于让香农出生了。《通信的数学工具》,将通信这样的工程实践和数学这样的抽象工具结合到了一起,第一次明确提出了“信息学”的概念。从此,人类进入了信息时代,这已经是接近上个世纪中叶的事,然而《信息简史》却以非常自然的方式让我们意识到,这篇理论决不是偶然出现的,而是凝聚着几千年智慧和斗争成果的璀璨结晶。

书的后半部分,也就是“一股洪流”,这其中仍然有大量的鲜为人知的故事。信息学甫一问世,就以摧枯拉朽之势,对一个又一个的学科来了个底朝天的改造。一说到信息革命,大家首先想到的肯定又是电子计算机、Internet,但是其实信息学的内涵和威力远不止此。譬如说心理学可能就是大多数读者想不到会和信息学发生关联的一门学科,但是信息学却从根本上改变了它的面貌。原本的主流是基于经验和认知等模糊基础的行为学派,被人诟病不配为科学。可是一旦用信息学的眼光审视它,将人为因素去掉,仅把刺激和行为视为信源和反馈,一切展现出全新的面貌来,并反过来提出了“机器能思考吗?”这样令人深思的大问题。再以生命科学为例,可能现在大家都已经知道了“DNA”、“基因”这些术语,但是如今的分子生物学乃至一般生命科学中,“信道”、“带宽”这样听上去十足的信息学名词在普通学术刊物和同行交流中的常用程度,可能让一个外人乍听之下,会以为自己是走错了地方。而对于生命科学的哲学批判,也催生了像道金斯的《自私的基因》这样的不朽名作。所有这一切,在《信息简史》中都有着翔实生动的描写,令人百读不厌。

《信息简史》中也提到了谷歌和维基百科,但它所叙述的绝不是庸俗的成功创业故事,而是面对“信息过量”问题的反思。在信息产业方兴未艾之时,格雷克却已经敏锐地意识到了信息过量可能对个人和社会的伤害,他把谷歌和维基百科看作是缓和这类问题的系统方法,指出应对海量信息的基本方法是搜索和过滤,而这才是信息产业巨头成功背后的本质。同样贯穿全书的主题,是所谓信息的意义(meaning),人类抽象去除了意义才发展出了信息论。而信息论的应用,却是要发现海量信息中蕴藏的意义为人类造福。

《信息简史》中含有大量的信息,这些信息虽然能够压缩在这么一篇小小的书评中,但最美好的还是它的原始形式。《信息简史》不仅是一部学科及其人物和事件的历史,它更是信息视角下的一部完整的人类文明史。诚如斯言,人类是信息的造物。请将《信息简史》带回家仔细欣赏吧,它能让你更好地认识自己、认识世界,更有智慧地生活和思考。

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